De oorsprong van GTA-ontwikkelaar Rockstar Games 

De oorsprong van GTA-ontwikkelaar Rockstar Games 2020-02-05T10:56:43
Dan Houser, de mede-oprichter van Rockstar Studios, vertrekt bij de ontwikkelaar. Rockstar kennen we natuurlijk van gigantische hits als Grand Theft Auto 5 en Red Dead Redemption. Bij het vallen van de naam Rockstar Games denk je al snel aan deze realistische openwereldgames en – misschien nog wel eerder – aan de vele controverses die aan het bedrijf kleven. Minder bekend is de ontstaansgeschiedenis van de GTA-ontwikkelaar, dus die tekent Jurjen graag eens voor je op.

De grootste controverses rondom Rockstar vonden plaats in de jaren 2002 tot 2005, toen advocaat Jack Thompson de game-ontwikkelaar voor de rechter sleepte omdat games als Grand Theft Auto: Vice City tieners zou aanzetten tot geweld. Media en overheden toonden zich in diezelfde periode op hun allerpreutst toen een verstopte mogelijkheid om te kunnen seksen in Grand Theft Auto: San Andreas werd ontdekt en moraalridders wereldwijd schuimbekkend over elkaar heen buitelden van woede. En de relletjes bleven maar komen, ook recenter.

Vorig jaar kwam het Rockstar-label nog negatief in het nieuws vanwege de 100-urige werkweken die sommige werknemers zouden draaien, dit jaar door een aanranding die een Rockstar-directeur zou hebben gepleegd.

Het zijn serieuze kwesties die serieuze aandacht verdienen. Maar wie tussen de controverses door naar de geschiedenis van Rockstar kijkt, ziet ook een ander verhaal. En dat is vooral het verhaal van één man en zijn visie: Sam Houser.

GTA

Gangster

De in Londen opgroeiende Sam Houser (1971) wil als kind geen game-ontwikkelaar worden. Ook geen rockster. Nee, hij wil gangster worden, en dat is een beetje de schuld van zijn ouders.

Zijn moeder is actrice in gangsterfilms als Get Carter, zijn vader runt de hotste jazzclub in Engeland. De jonge Sam ziet thuis contant hippe mannen in dure pakken rondlopen en raakt gefascineerd door gangsterfilms als The Getaway, The French Connection, The Wild Bunch en The Warriors. Als Sam een jaar of tien is, beseft hij echter dat een criminele loopbaan geen reële optie voor hem is, en gelukkig ontdekt hij dan een andere manier om spannende avonturen te beleven: videogames. Het begint met arcadegames als Space Invaders, Asteroids en (Sams favoriet) Mr. Do!. Al snel staat er een Atari 2600 in huize Houser, gevolgd door een Omega en Spectrum ZX. Zijn twee jaar jongere broertje Dan heeft meer interesse in boeken dan in games, maar Sam dwingt hem vaak om toch mee te spelen.

Toch is Sams favoriete game om thuis te spelen een singleplayer-game: de ruimtesim Elite. Sam is gefascineerd door de manier waarop de game je verplaatst naar een andere (open) wereld, met alle ruimte om te gaan waar je maar wilt en op je eigen manier je geld te verdienen. Vooral de mogelijkheid om in Elite de boef te spelen spreekt Sam enorm tot de verbeelding.

Elite

Def Jam

Tijdens hun studiejaren vinden Sam en zijn broertje Dan een nieuwe liefde: muziek, en dan met name rock en hiphop. Hun grote held is Rick Rubin, die met zijn label Def Jam Recordings acts als LL Cool J en Beastie Boys lanceert, om vervolgens doodleuk Reign in Blood van thrashmetalband Slayer uit te brengen. “Dat pionierswerk van Rubin in de hiphopwereld, en dan opeens met de hardste vorm van rock komen … ik had toen echt iets van: cooler dan dat wordt het niet! Dat soort mensen heeft me zo enorm geïnspireerd”, verzucht Sam in het boek Jacked.

Rick Rubin is een rasechte New Yorker en Sam identificeert zich vanuit zijn ‘saaie’ Londen steeds meer met de mode, cultuur en muziek uit die verre stad. Hij laat zijn haar groeien en draagt dezelfde sneakers als zijn New Yorkse helden in de videoclips die hij op MTV ziet. Voor zijn 18de verjaardag neemt Sams vader hem mee naar New York. 

Zomerbaantje

Sam vergaapt zich aan de wolkenkrabbers. De gele taxi’s. De hoeren op Times Square. “Vanaf die dag was ik chronisch verliefd op die plaats”, zegt Sam in het boek. Tijdens een lunch stelt Sams vader hem voor aan Heinz Henn, een marketingman van muzieklabel BMG. Henn verzucht dat het zo moeilijk is om geld te verdienen aan de jeugdcultuur. Nogal brutaal mengt Sam zich in het gesprek. “Waarom is iedereen in de platenindustrie dan ook zo oud? Waarom werken er geen jonge mensen bij jullie?” Henn rolt met zijn ogen en richt zich op Sams vader. “Je zoon is een idioot. Maar hij heeft wel goede ideeën …”

En zo krijgt Sam zijn eerste vakantiebaantje bij BMG Records in Londen. Tijdens z’n studietijd werkt Sam bij BGM parttime aan videoclips en videobanden van popartiesten als A-ha en Annie Lennox. Na zijn afstuderen in 1994 verhuist hij naar de pas opgerichte interactieve afdeling van BMG. Die afdeling is eigenlijk in het leven geroepen om interactieve cd-roms van de popartiesten van het label te produceren, maar Sam ziet zijn kans schoon om het label voor de uitgave van videogames te gebruiken.

De eerste games van BGM Interactive, waaronder een wandelsimulator en een golfspel, stellen niet veel voor en floppen. Maar dan komt er ene David Jones van DMA Design op bezoek. 

Lemmings

Politiemannen doden

Het Schotse DMA Design scoort in 1991 vrij onverwacht een wereldhit met Lemmings. Op zoek naar een uitgever voor hun volgende games maken ze een deal met BGM Interactive, die als uitgever DMA 3,4 miljoen pond betaalt om vier games te leveren. De eerste moet Race ’n Chase worden, al is Sam Houser aanvankelijk niet zo’n fan van die game, die je vanuit een bovenaanzicht met een politieauto op boeven laat jagen. Dat verandert als DMA een nieuwe versie maakt waarin de rollen zijn omgedraaid.

“Toen we het mogelijk maakten om in de game politiemannen te doden, wisten we dat we iets bijzonders in handen hadden”, herinnert Sam zich. David Jones van DMA wil de controversiële aspecten van de game wat klein en verborgen houden, terwijl Sam juist besluit deze tot het speerpunt van de game en de marketing te bombarderen. Om het criminele aspect in de titel te laten doorschemeren, wordt die veranderd in Grand Theft Auto. 

Identiteit

Al vóór de lancering op 21 oktober 1997 spreken de media schande van Grand Theft Auto. Het helpt de game een hitje te worden, vooral in Engeland. In een jaar tijd verkoopt de game ongeveer een miljoen exemplaren.

In 1998 wordt BMG Interactive verkocht aan Take Two Interactive, een kleine Amerikaanse uitgever. Sam Houser wordt gevraagd om naar New York te komen om de Amerikaanse markt te veroveren – een droom die werkelijkheid wordt. Hij neemt zijn broer Dan en een paar andere vrienden mee naar de Big Apple.

GTA

Na de Amerikaanse release van GTA in september 1998 denken de mannen na over een vervolg, maar ook over hun identiteit als videogamebedrijf. Ze willen net zo hip & happening worden als Rick Rubin en zijn Def Jam-label. Het moet niet over toys of technologie, maar over lifestyle gaan. Het moet een ‘outlaw label’ zijn, iets dat de rebelse geest van GTA reflecteert. Even wordt de naam Grudge Games overwogen, maar uiteindelijk denkt Sam dat de naam Rockstar Games hun attitude het best vertegenwoordigt. 

Outlaw attitude

In de twee decennia die volgen op de oprichting van Rockstar Games in december 1998 wordt GTA opgeblazen tot een fenomeen dat praktisch een genre op zich is. Om de steeds grotere werelden van nieuwe GTA-delen en andere games te kunnen verwezenlijken, worden de teams van Rockstar in Schotland en Engeland steeds groter en ondersteund door studio’s in de VS, Canada en India.

Met games als Bully (Canis Canem Edit), Red Dead Redemption en Manhunt blijft het Rockstar-label trouw aan zijn ‘outlaw attitude’ en is een mediarelletje nooit ver weg. Als de jonge Sam gangster wilde worden om in het geld te kunnen zwemmen, aanzien te hebben en door velen als boef te worden beschouwd, dan is zijn jeugddroom toch nog redelijk uitgekomen.

REACTIES (16) 

Op deze website gebruiken we cookies om content en advertenties te personaliseren, om functies voor social media te bieden en om ons websiteverkeer te analyseren. Ook delen we informatie over uw gebruik van onze site met onze partners voor social media, adverteren en analyse. Deze partners kunnen deze gegevens combineren met andere informatie die u aan ze heeft verstrekt of die ze hebben verzameld op basis van uw gebruik van hun services. Meer informatie.

Akkoord